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伟大的女性科学家——芭芭拉•麦克林托克

中国科学探索中心 admin 2016-08-24 10:16

芭芭拉•麦克林托克(1902—1992年)
        芭芭拉•麦克林托克(Barbara McClintock,1902—1992年),20世纪最负盛名的女性遗传学家,1983年诺贝尔生理学和医学奖获得者。
        1902年,麦克林托克出生于美国康涅狄格州首府哈特福德镇,她是家里的第三个孩子,为减轻父母的经济负担,麦克林托克和姑姑及叔叔住在纽约布鲁克林。麦克林托克自幼就有很强的独立能力,凡事执著坚韧,这一性格成就了她日后的成功。
        1927年,25岁的麦克林托克获得了康奈尔大学植物学博士学位。毕业后的麦克林托克留在了康奈尔大学担任植物学的讲师,她进一步研究有关玉米的细胞遗传学。在康奈尔大学,麦克林托克常常穿着缝有许多小布口袋的工作服冒着酷暑穿梭于玉米田地里,细心地观察幼苗、籽粒上的斑斑点点,并在显微境下检查其染色体的行为。而玉米对她的最好回报,就是向她倾诉了许多有关染色体以及基因的奥秘。
        她常常能出其不意地以自己独特的方式来解答各种难题,而寻找答案的整个过程对她来说是一个巨大的快乐。在麦克林托克漫长的科研生涯中,这种快乐一直伴随着她,并成为她不懈努力的源泉。
        1929-1931年间,她发表了一系列论文,证明了玉米染色体形态与遗传特性之间的关系,并研究得出端粒与着丝粒在染色体上的作用。由于其在细胞遗传学的巨大贡献,她在1944年成为美国科学院院士,1945年担任美国遗传学会主席。
        1944年至1950年这6年间,麦克林托克发现了转座因子,同时也研究了其在控制基因表达方面的作用,她进一步发展了玉米代间性状改变的基因调控理论。1951年她提出了可移动的遗传基因(即“跳跃基因”)学说——基因可从染色体的一个位置跳跃到另一个位置,甚至从一条染色体跳跃到另一条染色体,为研究遗传信息的表达与调控、生物进化与癌变提供了线索。由于与传统的遗传学观念背道而驰,在麦克林托克公布她的研究成果之后,人们用怀疑、惊讶和异样目光看待她,等待她的并不是赞许和掌声而是冷嘲热讽,朋友和同事大都与她渐渐疏远,但即使如此,她没有理会世人的眼光,继续她的研究,一直到1953年大家仍不相信她,因此她决定不再把资料及论文对外发表。
        科学真理终将被证明。随着分子生物学和分子遗传学的进一步发展,科学家们在细菌、真菌乃至其他高等动植物中都逐渐发现了许多与麦克林托克转座因子相同或相似的现象。迫使人们不得不重新回过头来审视麦克林托克在玉米中的研究,特别是通过对麦克林托克工作比较清楚的几位科学家的努力,人们逐渐认识了麦克林托克的研究成果,惊讶于她超越时代的科学发现以及她那不屈不挠超越常人的意志和毅力。1976年,在冷泉港召开了“DNA插入因子、质粒和游离基因”专题讨论会,会上明确地承认可用麦克林托克的术语“转座因子”来说明所有能够插入基因组的DNA片段。这时,人们才真的对她刮目相看。
        回顾这段历史,人们完全可以这样说:麦克林托克才真正是基因调控理论的先驱。在20世纪40年代初期,她完全是通过个人的努力,用传统的遗传学和细胞学研究的手段,得出了“转座因子”的概念,解决了用分子生物学和分子遗传学的方法才能解决的问题,麦克林托克是走在时代前面的人,她的玉米转座因子已在分子水平上得到了证实。科学家们已经从好多种原核生物和真核生物中分离出转座因子,并进行了DNA水平的研究。麦克林托克在半个世纪以前提出的转座因子理论,对于后来分子生物学和分子遗传学的发展,对基因工程、转基因研究、癌症研究和人类基因组计划的开展,无不具有极其重要的意义。科学界有一句赞美麦克林托克的话,说“她整整让科学界追了她35年”。
        1983年,瑞典皇家科学院诺贝尔奖金评定委员会终于把该年度的生理学和医学奖授予这位81岁高龄的、不屈不挠的女科学家。她是在遗传学研究领域第一位独立获得诺贝尔奖的女科学家,也是世界上第三位独立获诺贝尔奖的女科学家,虽然这奖迟到了35年,但麦克林托克终于在她有生之年得到了科学界对她的承认。
        1992年9月2日,麦克林托克在冷泉港去世,终年90岁。